Historia dźwięku wielokanałowego

Dziś stereo oznacza dwa kanały. Wcześniej jednak dźwięk stereofoniczny był dwu lub więcej kanałowy. W pierwszych eksperymentach z dźwiękiem stereo w roku 1930 laboratoria Bella użyły trzech kanałów. W latach 50-tych kina stereo używały od 4 do 7 kanałów. Kiedy w 1958 roku system stereo rozpowszechnił się w użytku domowym miał tylko dwa kanały ponieważ tylko tyle mogły pomieścić ówczesne nagrania fonograficzne (płyty gramofonowe). Dwu kanałowy system stereo rozpowszechniał się szybko ponieważ był dużym udoskonaleniem w stosunku do mono i był dość łatwym do wprowadzenia. Stereo dwu kanałowe stało się normą, jednak filmowcy dalej stosowali 4 kanały lub więcej aby wiernie odtworzyć naturalne warunki. Kilka lat później powstały stacje radiowe FM nadające w dwu kanałowym stereo i zaczęły utrwalać myślenie że dźwięk dwu kanałowy to stereo.

Gdy domowe stereo zyskiwało coraz większą popularność producenci wyposażenia szukali sposobów aby rozwinąć swój rynek. To było przyczyną powstania kwadrofonii - domowego czterokanałowego systemu promowanego we wczesnych latach 70-tych. Wymagało to dwóch dodatkowych kolumn aby odtworzyć dwa kanały ze specjalnie kodowanych źródeł. Ponieważ ówczesne systemy miały tylko dwa kanały i nie mogły być łatwo przystosowane do większej ilości powstało kilka schematów kodowania w dwóch kanałach dodatkowej informacji dźwiękowej.

Wprowadzenie kwadrofonii nie powiodło się ponieważ istniało za dużo niekompatybilnych systemów kodowania/dekodowania dźwięku. Firmy fonograficzne i wytwarzające sprzęt audio nie mogły się zdecydować który wybrać. W rezultacie konsumenci odrzucili cały projekt nie kupując nowego sprzętu.

Kwadrofonia nigdy nie była łączona z wielokanałowymi formatami stereo używanymi w kinach i termin "surround sound" ciągle nie był słyszany poza przemysłem filmowym. Dźwięk telewizji był mono i niskiej jakości. Przez następną dekadę domowe stereo, kinowe stereo i telewizyjny dźwięk będzie istniał oddzielnie i będzie wspierany przez osobny przemysł.

W latach 70-tych Dolby Laboratories wprowadziło nową technologie dźwięku dla filmów 35 mm nazwaną Dolby Stereo.